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Histoire d'ondes

Qu’est-ce qu’une onde ? Pour le savoir, tirez sur une corde, jetez une pierre dans l’eau, pincez la corde de votre guitare, bref amusez vous et vous apprendrez ce qu’est une onde !

Ondes sonoresLa vibration d’une corde de guitare crée une onde sonore qui se propage jusqu’à nos oreilles.
© SXC

Rien de plus facile en effet que de créer une onde. Il vous suffit de donner un coup brusque à une corde tenue par une personne à l'autre bout. Une déformation, que l'on appelle une perturbation, se déplace le long de la corde, va jusqu'au bout, et revient... La corde n'a pas bougé. En revanche l'onde, en transportant l'énergie donnée à la corde par votre mouvement, a provoqué cette perturbation. C'est ainsi que la vague se déplace mais ne fait pas avancer le bateau.

Et vous voilà capable de donner une définition d'une onde ! “Une onde est une perturbation qui se déplace”. Elle se déplace sans se déformer et sans emporter de matière avec elle : elle ne transporte que de l'énergie. Il existe plusieurs sortes d'ondes. L'onde de la corde est une onde mécanique ; de même un caillou lancé au milieu d'une bassine engendre des vagues qui partent du point où l'objet est tombé, et qui s'écartent vers le bord de la bassine en ondes concentriques. Il existe aussi des ondes sonores, et des ondes électromagnétiques.

Ainsi, la vibration d'une corde de guitare crée une onde sonore qui se propage jusqu'à nos oreilles. Dans ce cas, le son perturbe la pression de l'air. En effet, alors que dans de l'air immobile la pression est la même partout, lorsque le son traverse l'air, il crée des perturbations de la pression (l'air est plus ou moins dilaté ou comprimé) : c'est l'onde sonore.

Les ondes électromagnétiques sont un autre type d'onde : ce sont des rayonnements. La lumière en est le meilleur exemple. Elle est composée d'un flux de particules, les photons, qui se déplacent très vite - la vitesse de la lumière est de 300 000 Km par seconde dans le vide. Notre œil ne détecte que les ondes de la lumière visible, mais il existe aussi des rayonnements invisibles. Ce sont : les ondes radio, les rayonnements infrarouges utilisés par exemple dans les chauffages, les ultraviolets qui brûlent la peau si on ne se protége pas, les rayons X avec lesquels on peut faire des radiographies du squelette et les rayons gamma qui permettent de détecter des explosions dans l'Univers.

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