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L'araignée, ça rend chèvre

Au cinéma et dans les comics, Spiderman peut tisser des toiles pour attraper ses ennemis. Mais des chèvres qui peuvent produire de la soie d’araignée, après un petit coup de pouce des chercheurs, c’est moins connu. Et pourtant…

Spiderman, le jeuSpiderman (jeu vidéo Spiderman 2, édité par Activision).
© Activision

"L'homme-araignée", adapté plusieurs fois au cinéma, est décidément impressionnant. D'un simple mouvement de poignet, il projette des fils plus solides que l'acier, grâce auxquels il se balance de building en building et attrape ses innombrables ennemis... A en croire Stan Lee, qui a imaginé dès 1962 le personnage de Spiderman, ces incroyables pouvoirs ne doivent rien au hasard. Si Peter Parker devient un super-héros, c'est tout simplement parce qu'il se fait piquer par un arachnide mutant échappé d'un laboratoire de recherches en génétique. Des gènes de la petite bête se glissent alors dans l'ADN de Peter, pour le meilleur et pour le pire... Dans la réalité, un tel accident est-il envisageable ? Non : la piqûre d'une araignée, même mutante, fait peut-être mal, mais c'est tout ! Pour modifier une ou plusieurs séquences d'ADN, il en faut bien plus. Dans la réalité, mise à part l'évolution naturelle des espèces, les principales causes de mutation génétique sont l'exposition à la radioactivité ou l'action des rétrovirus.

Il existe cependant une technique, qui consiste à remplacer ou à ajouter un ou plusieurs gènes d'une espèce dans l'ADN d'une autre espèce, même très éloignée : la transgénèse. Revenons aux araignées. Leur soie a des propriétés étonnantes. Elle est à la fois excessivement résistante, ultra-légère, et très souple. S'ils pouvaient en disposer en grandes quantités, les industriels pourraient fabriquer des gilets pare-balles, des fils de suture plus résistants ou des tendons artificiels… Le problème, c'est que les araignées sont des animaux d'une grande jalousie - chacune possède un territoire qu'elle garde farouchement - et qu'elles sont donc impossibles à domestiquer. Et personne n'a encore réussi à synthétiser de la soie artificielle. La solution consiste donc à faire fabriquer la soie par un autre être vivant beaucoup plus docile et, si c'est possible, beaucoup plus gros.

Des chèvres "soyeuses"
Depuis 2001, une entreprise canadienne, Nexia Biotechnologies, fait fabriquer la fibre tant convoitée par… des chèvres ! Le gène à l'origine de la production de soie chez l'araignée a été isolé, puis introduit dans un embryon unicellulaire de chèvre. Cette cellule, devenue transgénique, a ensuite été placée dans l'utérus d'une femelle porteuse. À l'âge adulte, toutes les femelles de cette lignée peuvent ainsi donner un lait "soyeux". Mais pas question encore de faire des gilets. Ce que ces chèvres produisent, ce sont des protéines de soie, et non des fils d'araignée. Il faut donc filtrer le lait pour récupérer 1 à 10 grammes de protéines par litre… Et, malheureusement, les chercheurs n'ont pas encore percé le secret du filage des araignées. Pour l'instant, et malgré quatre années de recherche, les scientifiques de Nexia Biotechnologies n'arrivent à fabriquer qu'une fibre aux propriétés beaucoup moins intéressantes que la soie d'araignée naturelle. Mais ils avancent...

Évidemment, il n'est pas question d'adapter cette technique à l'homme. Tout simplement parce que toute manipulation génétique sur l'être humain est interdite, et c'est tant mieux ! Et même si un scientifique fou tentait l'expérience, il n'obtiendrait qu'un homme qui produit des protéines de soie, et certainement pas un super-héros qui lance des lianes. "L'homme-araignée" n'est pas près d'être détrôné par la "chèvre-araignée" !

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