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Glossaire

Tsunami

Onde océanique provoquée non par le vent mais par un événement d’origine terrestre, le plus souvent un séisme ou une éruption volcanique sous-marins.
Un tsunami est une vague, mais pas due au vent comme la houle : elle est provoquée par un séisme, une éruption volcanique ou un fort glissement de terrain sous-marins. Quasi imperceptible au large - pas plus haut que les vagues de la houle - le tsunami, qui, là où les eaux sont profondes, voyage à la vitesse d’un avion, peut atteindre plusieurs dizaines de mètres de hauteur à l’approche des côtes.

Comme toute vague, un tsunami est une onde. La période - temps écoulé entre deux crêtes successives - d’un tsunami provoqué par un séisme peut atteindre une heure. Sa longueur d’onde - distance entre deux crêtes - est de plusieurs centaines de kilomètres. Comme cette longueur d’onde est bien supérieure à la profondeur de l’océan (pas plus de 10 km), la quantité d’eau mise en mouvement est énorme et l’énergie transportée n’a rien à voir avec celle de la houle. La vitesse de la vague varie avec la profondeur : environ 870 km/h pour une profondeur d’eau de six kilomètres et 35 km/h pour une profondeur d’eau de dix mètres. Le freinage de la vague à l’approche des côtes, en raison de la faible profondeur d’eau, est la cause de l’augmentation considérable de sa hauteur.


Source : Lexique de la Cité des sciences et de l'industrie

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